Usos industriales

En términos generales, la madera de todas las especies de álamo tiene una densidad relativamente baja y una estructura de porosidad difusa. La composición volumétrica de la madera de álamo incluye una alta proporción de fibras (53 – 60 %), seguido por elementos vasculares (28-34 %), células radiales (11-14 %) y una despreciable proporción de parénquima axial (0.1-0.3 %) (Panshin y de Zeeuw 1980). Una de las características esenciales de la estructura celular de los álamos es la presencia de fibras cortas con células pequeñas comparadas con otras maderas de latifoliadas, aunque la longitud de fibras varía considerablemente con el pedigrí del clon y la altura del árbol.

Por otra parte, la madera juvenil de muchos híbridos de Populus presenta algunas características particulares que la distingue de la madera madura producida dentro del mismo árbol. En efecto, los primeros anillos de crecimiento de una troza de álamo se caracterizan a simple vista por presentar una coloración más oscura que el resto. Esta zona posee además un contenido de humedad mayor y durante el secado presenta dificultades al flujo de humedad generando a menudo un producto final con contenido de humedad heterogéneo. Esta zona recibe diversos nombres tales como falso duramen, corazón negro o wetwood. Este fenómeno estaría ocasionado por la degradación de pectinas por la presencia masiva de bacterias principalmente del género Clostridium (Schink et al, 1981). Un procesamiento adecuado de la madera debería contener esquemas de aserrado de trozas que separen esta zona central de la zona lateral de la troza. De este modo la madera con falso duramen podrá ser secada en forma separada del resto.

Según estudios realizados en EEUU, algunas propiedades mecánicas, como la resistencia a la flexión y dureza pueden compararse favorablemente con aquellas especies comúnmente utilizadas en la construcción en Norte América, tales como pino oregón, pino taeda, etc. (Balatinecz y Kretschmann, 2001). Por lo tanto, productos manufacturados y remanufacturados con madera de álamo pueden competir exitosamente con productos basados en madera de coníferas en el enorme mercado de la construcción en EEUU (Bower et al 2003). Esto es especialmente cierto para tableros OSB , LVL  y productos estructurales reconstituidos, tales como PSL  y LSL . El relativo alto contenido de humedad de la madera de álamo la hacen adecuada para obtener partículas sin incrementar el costo de vaporizado. Considerando su baja densidad, las especies de álamo tienen una alta contracción volumétrica (11 – 12 %), así como una alta tasa de contracción tangencial a radial, lo que es una de las mayores causas originarias de defectos durante el secado.

La composición química de la madera de álamo está caracterizada por un alto contenido de polisacáridos, aproximadamente 80 % de celulosa (50 % de celulosa y 30 % de hemicelulosa) y un bajo contenido de lignina (aproximadamente un 20 %). Por consecuencia, el rendimiento de pulpa tipo sulfato es del rango de 52-56 %, lo que es considerablemente mayor que el rendimiento de 44-46 % obtenido por la mayoría de las coníferas. El alto contenido de celulosa y relativo bajo contenido de lignina hace que la madera de híbridos de álamo sea utilizada por todos los métodos comerciales de pulpaje, tales como la mecánica, semi-mecánica, y los procesos de sulfito y sulfato. La pulpa de álamo, a su vez, es utilizada en papel tissue, cartulinas, papel periódico y papeles para embalaje. La pulpa de álamo kraft, cuando se mezcla con kraft de coníferas, es particularmente adecuada para la producción de papeles finos debido a sus propiedades inherentes, tales como su excelente capacidad de formación de la hoja, gran opacidad y buena capacidad de impresión (Balatinecz y Kretschmann, 2001). 

Uno de los ejemplos más notable relacionado con el uso exitoso de la madera de álamo ha sido el impresionante crecimiento en EEUU y Canadá de la industria elaboradora de tableros de partículas orientadas (oriented strand board, OSB) y de productos compuestos para usos estructurales. Entre estos últimos, podemos mencionar las vigas estructurales en doble T (I-beams), los tableros laminados o LVL (laminated veneer lumber) y los tableros de fibra orientada (LSL o “laminated strand lumber” y PSL) (Morley y Balatinecz, 1993; Bower et al 2003). Estos productos y sus industrias han crecido a proporciones de miles de millones de dólares, principalmente a partir de comienzos de la década de los años 90, y son ahora los principales usuarios de la fibra y madera de álamo.

Entre las ventajas más notables de los productos compuestos, podemos mencionar que ellos usan la fibra de madera de una manera más eficiente que la simple madera aserrada; además se puede lograr una mayor uniformidad del producto mediante procesos de manufacturación altamente automatizados. Dependiendo del tipo de adhesivo usado en la manufactura de este tipo de productos, ellos pueden ser usados en aplicaciones interiores (generalmente decorativos) o exteriores (generalmente estructurales) en construcción. Eficiencias de conversión están en el rango de 52 % para LVL, 64 % para PSL, 76 % para LSL, 80-90 % para OSB y 85-95 % para tableros de fibras y partículas, mientras que la eficiencia para madera aserrada es aproximadamente 40 %. Según algunos expertos, las perspectivas futuras para el crecimiento y utilización de la madera y fibra de álamo se ven excelentes en Norte América (Balatinecz et al, 2001; Kretschmann et al, 1999).

La madera de álamo es adecuada para amplio rango de productos forestales en EEUU. Estos incluyen la pulpa y papel, madera aserrada, madera debobinada, tableros, paneles reconstituidos con madera sólida, vigas estructurales, envases para múltiples usos y tamaños, pallets, partes y piezas de muebles, fósforos, palitos para comer, etc. (Balatinecz et al, 2001).

Como se mencionó más arriba, en aquellas áreas ocupadas por los cultivos anuales esenciales que poseen problemas de rentabilidad, nuestras variedades selectas de álamo podrían ser utilizadas como una inversión complementaria en el uso de esos suelos, si el propietario agrícola desea mantener sus cultivos agrícolas tradicionales. Pero, si el propietario decide reemplazar sus cultivos, nuestras variedades de álamo tendrían que competir con otros cultivos agrícolas de mejor rentabilidad, tales como ciertos frutales y vides viníferas, principalmente en aquellos suelos donde estos cultivos son viables. Una de las características positivas del álamo es que puede ser establecido en forma mixta junto a cultivos agrícolas.

En aquellos sitios de aptitud forestal en los cuales el cultivo de pino radiata y/o eucalipto no es el más adecuado (presentan baja adaptabilidad y crecimiento deficiente), nuestras variedades de álamo podrían competir con otras especies forestales alternativas (incluidas en el programa nacional de diversificación forestal), pero, es muy probable que el álamo no tenga competidores en suelos más húmedos, tales como vegas, etc. Debemos enfatizar nuevamente que el álamo tiene como principales ventajas su rápido crecimiento, lo que implica rotaciones cortas, y fácil propagación vegetativa, lo que lo convierte en una opción ventajosa y, probablemente, exclusiva para la forestación de sitios marginales para el pino y eucalipto. Entonces, nuestra vista debe estar enfocada en encontrar variedades de álamo que formen madera de alta calidad.